24 de febrero de 2018
24.02.2018
Investigación

Así alteró el plutonio la historia de la humanidad hace 77 años

El material fue una parte importante del 'Proyecto Manhattan' a lo largo de la Segunda Guerra Mundial

24.02.2018 | 17:08
Así alteró el plutonio la historia de la humanidad hace 77 años

Este 23 de febrero se cumplen 77 años de la primera fabricación artificial de plutonio, un elemento que cambió la historia de la Humanidad por su papel en la tecnología bélica nuclear.

Pionero en la química nuclear, el profesor de la Universidad de Berkeley y posterior 'Premio Nobel', Glenn T. Seaborg, descubrió y aisló dicho elemento, de número atómico 94, el 23 de febrero de 1941. Formó parte del desarrollo de las investigaciones sobre partículas emitidas por una fracción del elemento 93, el neptunio, descubierto un año antes.

La producción de plutonio en cantidades útiles por primera vez fue una parte importante del 'Proyecto Manhattan' durante la Segunda Guerra Mundial, que desarrolló las primeras bombas atómicas. La primera prueba nuclear ('Trinity', en julio de 1945) y la segunda bomba atómica usada para destruir una ciudad ('Fat Man' en Nagasaki, Japón, en agosto de 1945) tenían núcleos de plutonio-239.

Se producen toneladas de plutonio cada año


Durante y después de la guerra, se realizaron experimentos con humanos sin consentimiento, que estudiaban la radiación del plutonio. Y tuvieron lugar varios accidentes críticos, algunos de ellos letales. La eliminación de los residuos de plutonio de las centrales nucleares y el desmantelamiento de las armas nucleares construidas durante la Guerra Fría, son preocupaciones sobre la proliferación nuclear y el medio ambiente.

Durante la Guerra Fría se produjeron grandes reservas de plutonio para armas nucleares, tanto por la Unión Soviética como por Estados Unidos. Los reactores estadounidenses de Hanford y Savannah River en Carolina del Sur produjeron 103 toneladas, y se estimaba que se producían 170 toneladas de plutonio de grado militar en la Unión Soviética, según Wikipedia.

Cada año son producidas alrededor de 20 toneladas del elemento como un subproducto de la industria de energía nuclear. Aproximadamente, 1000 toneladas de plutonio pueden estar almacenadas junto con más de 200 toneladas de plutonio extraído desde armas nucleares. El Instituto Internacional de Estudios para la Paz de Estocolmo estimaba que las reservas mundiales de plutonio en 2007 eran de 500 toneladas, divididas en partes iguales entre reservas civiles y armamentísticas.

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