Sin Carlos Alcaraz, lesionado, y sin Rafael Nadal, dosificado, el equipo español de Copa Davis comenzará este martes su participación en la final a ocho de Málaga ante el peor rival posible, Croacia, que encabeza el ránking de la competición y fue subcampeón el año pasado.

La selección que capitanea Sergi Bruguera volverá a atacar la cima del tenis mundial por equipos apoyada en la afición local -casi todo vendido en el Martín Carpena- y en un ramillete de jugadores que, pese a la ausencia de los números uno y dos del mundo, se ven capacitados para ganar una nueva ensaladera, que sería la séptima para España.

Pablo Carreño (13 ATP), Roberto Bautista (21), Albert Ramos (39), Pedro Martínez (62) y Albert Granollers (17 en dobles) forman el equipo, previsiblemente con los dos primeros a cargo de los partidos individuales y con una pareja de dobles que formarán Granollers y otro jugador ya decidido, pero que Bruguera no quiere desvelar hasta el último momento.

Carreño y Bautista ya fueron campeones en 2019, como el doblista Marcel Granollers, que tiene tres títulos.

Enfrente, Croacia llega a la ciudad andaluza con todo un ‘hombre Davis’, Marin Cilic (17 ATP), nominado en 27 ocasiones, junto al vencedor este año del Masters 1000 de Cincinnati Borna Coric (26), a Borna Gojo (145) y a una de las mejores parejas de dobles del mundo, la que forman Mate Pavic y Nikola Mektic (5 y 8 en dobles), subcampeones de las finales ATP el pasado domingo.

Los croatas han ganado la ensaladera dos veces, la primera en 2005 y la segunda en 2018, aún con el formato de partidos en casa/fuera, y han jugado tres de las últimas cinco finales: 2016, 2018 y 2021. En ausencia de los rusos por sanción, se les puede considerar oficiosamente los defensores del título.

Tres veces de tres ha derrotado España a Croacia en la Davis. El último precedente fue ya con el formato nuevo en la fase de grupos de 2019 jugada en Madrid, con victoria española por 3-0, camino de su sexta ensaladera.

Cilic se ha impuesto a Carreño en cuatro de sus cinco enfrentamientos, pero perdió en el último, en los Juegos Olímpicos de Tokio. Roberto Bautista y Borna Coric están empatados 4-4 en sus choques previos.

En cuanto al dobles, incluso en el equipo español admiten abiertamente que los croatas son favoritos. «Llevan muchos partidos juntos y la superficie, rápida y bajo techo, les favorece», comentó a EFE Granollers, quien sin embargo advirtió que la mayoría de los partidos de dobles «se deciden por dos o tres puntos» y España intentará esta vez que se queden en casa si llega a disputarse el encuentro.

Su estreno en esta fase final coincidirá en día y hora con el debut de la selección española de fútbol en Qatar 2022 ante Costa Rica.

«Una Copa Davis y en España no se ve todos los días», advirtió Roberto Bautista para reclamar la presencia de los aficionados en el Carpena.

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«A todos nos gustaría ver el partido de España y apoyarles desde la distancia, pero una Copa Davis es un evento muy especial», insistió. «Seguro que el estadio estará lleno. Con una eliminatoria tan dura como la de Croacia necesitamos el apoyo de todos», dijo el número dos español.

El equipo ganador de esta eliminatoria se enfrentará a Australia. Italia-Estados Unidos y Alemania-Canadá, ambos el jueves, completarán los cuartos de final.