Las noticias sobre las variantes del coronavirus pueden sonar como una película de terror. Nos hablan de virus «doble mutante», variantes que «evitan la vacuna» e incluso una mutación «Eek». Si bien es cierto que las variantes del virus son un problema de salud pública importante, se ha creado una alarma indebida y una falsa impresión de que las vacunas no nos protegen contra las diversas variantes que continúan surgiendo. Los virus cambian constantemente y han surgido y circulado nuevas variantes por todo el mundo a lo largo de la pandemia. Algunas mutaciones no son importantes, pero otras pueden empeorar las cosas al generar una variante que puede propagarse más rápido o causar que haya más enfermos. Si bien el aumento de variantes infecciosas ha provocado que los casos de Covid-19 aumenten en todo el mundo, el riesgo es principalmente para los no vacunados. Aunque los esfuerzos de vacunación están en marcha en muchos países desarrollados, grandes segmentos de la población mundial siguen siendo vulnerables, y algunos países aún no han informado de haber administrado una sola dosis.

Pero para los vacunados, las perspectivas son mucho más esperanzadoras. Si bien es cierto que las vacunas tienen diferentes tasas de éxito contra diferentes variantes, la percepción de que no funcionan en absoluto contra las variantes es incorrecta. De hecho, las vacunas disponibles han funcionado notablemente bien hasta ahora, no solo para prevenir infecciones sino, lo que es más importante, para prevenir enfermedades graves y hospitalizaciones, incluso cuando circulan nuevas variantes por todo el mundo.

Parte de la confusión se debe a lo que realmente significa la eficacia de la vacuna y al uso de términos como «evasión de la vacuna», que suena mucho más aterrador de lo que es. Además, el hecho de que dos vacunas hayan alcanzado una eficacia de alrededor del 95 por ciento ha creado expectativas poco realistas sobre lo que se necesita para que una vacuna funcione bien.

¿Qué variante es más probable que se encuentre en España?

La variante llamada B.1.1.7, que se identificó por primera vez en Gran Bretaña, es altamente contagiosa y está impulsando la propagación del virus en Europa y Estados Unidos. Se ha encontrado en 114 países. Una mutación permite que esta versión del virus se adhiera y penetre más eficazmente en las células. Los portadores también pueden eliminar niveles mucho más altos de virus y permanecer infecciosos por más tiempo.

¿Funcionan las vacunas contra B.1.1.7?

Se ha demostrado que todas las principales vacunas en uso (Pfizer- BioNTech, Moderna, Johnson & Johnson, AstraZeneca, Sputnik y Novavax) son eficaces contra la B.1.1.7. Sabemos esto por una variedad de estudios e indicadores. Primero, los científicos han utilizado la sangre de pacientes vacunados para estudiar con qué eficacia se unen los anticuerpos generados por la vacuna a una variante en un tubo de ensayo. Todas las vacunas han funcionado relativamente bien contra B.1.1.7. También hay datos de ensayos clínicos, particularmente de Johnson & Johnson y AstraZeneca (que es la vacuna más utilizada en todo el mundo), que muestran que son altamente efectivos tanto para prevenir infecciones como para enfermedades graves en áreas donde circula B.1.1.7. Y en Israel, por ejemplo, donde el 80 por ciento de la población elegible está vacunada (todos con la vacuna Pfizer), el número de casos se está desplomando, incluso cuando se abren escuelas, restaurantes y lugares de trabajo, lo que sugiere que las vacunas están reduciendo las nuevas infecciones, incluidas aquellas causado por variantes.

Las vacunas están funcionando, ¿por qué sigo oyendo hablar sobre infecciones en vacunados?

Ninguna vacuna es infalible y, aunque las vacunas Covid son muy protectoras, a veces las personas vacunadas se infectan. Y las vacunas previenen claramente de Covid-19 graves y hospitalizaciones en los pocos pacientes vacunados que se infectan. Entonces, ¿cuál es el riesgo de infectarse después de la vacunación? Nadie lo sabe con certeza, pero tenemos algunas pistas. Durante el ensayo de Moderna, por ejemplo, solo 11 pacientes de los 15.210 que fueron vacunados se infectaron. Tanto Pfizer como Moderna ahora están realizando estudios más detallados de casos de gran avance entre los participantes del ensayo vacunados, y deberían publicar esos datos pronto. Dos estudios sobre sanitarios vacunados, que tienen un riesgo mucho mayor de exposición al virus que el resto de nosotros, ofrecen señales esperanzadoras. Un estudio encontró que solo cuatro de 8.121 empleados completamente vacunados en el Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas en Dallas se infectaron. El otro que solo siete de los 14,990 trabajadores de UC San Diego Health y la Facultad de Medicina David Geffen de la Universidad de California, Los Ángeles, dieron positivo dos o más semanas después de recibir una segunda dosis de Pfizer- BioNTech o Moderna. Ambos trabajos se publicaron en el New England Journal of Medicine. Los pacientes que se infectaron después de la vacunación tuvieron síntomas leves. Algunas personas no tenían ningún síntoma y se descubrieron solo a través de pruebas en estudios o como parte de su atención médica normal. Un estudio reciente con 149 personas en Israel que se infectaron después de la vacunación con Pfizer sugirió que una variante identificada por primera vez en Sudáfrica tenía más probabilidades de causar infecciones. Sin embargo, esas ocho infecciones ocurrieron entre los días siete y 13 después de la segunda dosis.