Un nuevo estudio ha detectado 111.000 nuevos genomas de virus de ARN en datos ambientales globales, de diversos hábitats y huéspedes. El hallazgo es crucial, ya que en comparación con los virus de ADN, la diversidad y las funciones de los virus de ARN en los ecosistemas microbianos aún no se ha comprendido en profundidad.

Científicos de la Biblioteca Nacional de Medicina de Estados Unidos (NLM, según las siglas en inglés) y colaboradores de otros centros internacionales de investigación han descubierto en un nuevo estudio un notable aumento en la cantidad y diversidad de virus de ARN a nivel global: el incremento multiplica por cinco las variedades conocidas hasta la fecha y es una importante herramienta para saber más sobre este tipo de virus, que en muchos aspectos aún son un misterio para la ciencia. 

Un enemigo desconocido

Los virus se consideran las entidades biológicas más numerosas y diversas de la Tierra, pero los investigadores tienen un conocimiento limitado de ellos. La metatranscriptómica, o sea la secuenciación del ARN total en una muestra de un entorno particular, está colaborando actualmente para que los científicos puedan descubrir características importantes de los virus de ARN en nuestro planeta. 

Un virus de ARN utiliza ácido ribonucleico (ARN) como material genético, o lo requiere en su proceso de replicación. Los virus de ARN infectan las células inyectando ácido ribonucleico en el citoplasma, con el objetivo de transcribir y replicar las proteínas virales. Por el contrario, los virus de ADN, que son los más conocidos y estudiados, poseen un material genético que está compuesto por ADN (ácido desoxirribonucleico) y no utilizan ARN como intermediario durante la replicación. 

En el nuevo estudio, publicado en la revista Cell, el equipo de investigadores liderado por el Dr. Uri Neri, investigador de la Universidad de Tel Aviv, en Israel, identificó 111.000 nuevos genomas de virus de ARN en datos ambientales globales de diferentes hábitats y huéspedes. El descubrimiento podría colaborar en el desarrollo de medicamentos antimicrobianos y en la protección contra hongos y parásitos dañinos para la agricultura, entre otras aplicaciones. 

Distribución global de la expansión de los virus de ARN. Créditos: Neri et al., doi: 10.1016/j.cell.2022.08.023.

Preocupante aumento

Según una nota de prensa y un artículo publicado en Sci News, los investigadores identificaron una variedad de virus nuevos que brindan información clave sobre la diversidad, el rango de huéspedes y la evolución de los virus de ARN en la Tierra. Los científicos extrajeron más de 5.150 metatranscriptomas diversos de repositorios existentes y descubrieron 2,5 millones de secuencias derivadas de virus de ARN. De acuerdo a los registros anteriores, esta expansión quintuplica la diversidad conocida de virus de ARN

Además, muchos de los virus descubiertos son totalmente nuevos, ya que solo tienen una relación lejana con los virus previamente conocidos. Dos grupos de los virus más inusuales forman nuevos filos potenciales y otros se clasifican en numerosas clases y órdenes nuevos, hasta superar las 100.000 nuevas incorporaciones al catálogo de virus de ARN. 

Los investigadores sostienen que el descubrimiento más notable es el aumento dramático en el número y la diversidad de virus que infectan bacterias, que representan una fracción mucho mayor de virus de ARN de la que se creía anteriormente activa. Ahora, será vital profundizar en nuevos estudios sobre las características de estos virus y su potencial impacto.

Referencia

Expansion of the global RNA virome reveals diverse clades of bacteriophages. Uri Neri et al. Cell (2022) DOI:https://doi.org/10.1016/j.cell.2022.08.023